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Los laboratorios son el centro del progreso

12 PERTURBACIONES EN LA INDUSTRIA RELOJERA

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mayo 2018


Los laboratorios son el centro del progreso

Los relojeros probaban, prototipaban, desmontaban, volvían a montar y ajustaban hasta que funcionaba - como un reloj. Eso era entonces. Ahora, la relojería ya no gira en torno a los relojeros. Los laboratorios son el centro del progreso.

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an aprendido los Suizos la lección del cuarzo? Hace cincuenta años, en 1967, nació el primer reloj de pulsera de cuarzo del mundo en los laboratorios del Centro de Electrónica de Relojería (CEH), el antecesor del Centro Suizo de Electrónica y Microtecnología (CSEM). Los suizos fueron pioneros del cuarzo, pero el sector de la relojería en sí no estaba estructuralmente preparado para un lanzamiento a escala industrial de esta importante innovación.

Los Japoneses, sin embargo, con sus herramientas ya bien afiladas, estaban listos para acelerar el ritmo. El resultado fue que el mundo estaba invadido por el cuarzo Japonés, y la relojería Suiza se vio seriamente sacudida hasta sus mismos cimientos. Le tomó casi veinte años reestructurarse y recuperarse. Y lo hizo en particular gracias al primer reloj fabricado completamente por producción robótica: el Swatch.

Hoy, cuando la industria se mueve en varias direcciones nuevas, los grupos relojeros parecen haber aprendido la lección y se están equipando con laboratorios destinados a «pisar seriamente el acelerador de la innovación», como Edouard Mignon, coordinador de investigación y desarrollo en Richemont, recientemente le trasladó a Valère Gogniat del diario Le Temps.

El cluster empresarial Microcity
El cluster empresarial Microcity

Richemont en el clúster empresarial de Microcity

La gran diferencia entre ahora y la era del cuarzo es que los laboratorios y las unidades de I + D, que solían estar en la periferia industrial y manufacturera de la relojería, ahora han adquirido una importancia estratégica y se han trasladado directamente al centro. La investigación se ha convertido en un tema crucial, casi una cuestión de supervivencia. Los técnicos de laboratorio vestidos de blanco ahora toman el rol que alguna vez ocuparon los maestros relojeros: ellos son los que suministran los protocolos.

La reciente serie de anuncios de inversión en centros de investigación no es una coincidencia. Richemont ha anunciado que abrirá un centro de investigación con alrededor de cincuenta de sus ingenieros en el corazón del parque científico y tecnológico de Neuchâtel, Microcity, que ya alberga un departamento de la EPFL (Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne), la Universidad de Neuchâtel, CSEM, la escuela de ingeniería HauteEcole ARC y la incubadora de empresas, Neode.

Su programa: una «búsqueda de fiabilidad y rendimiento», impulsado principalmente por instalaciones de laboratorio de tribología «prioritarias» e investigación centrada en materiales, nuevos procesos de fabricación (incluyendo, casi con seguridad, la robótica), el desarrollo de mecanismos nuevos y especializados, micro-manufactura (en colaboración con la EPFL), conectividad y otros temas.

Guy Sémon, investigador jefe de LVMH

En cuanto a LVMH, acaba de otorgarle el estatus oficial a su ’Research Institute of the Watch Division’ al designar a Guy Sémon, ex-CEO de TAG Heuer, como su jefe. Esta cita no sorprendió a este científico, físico y matemático, que siempre está buscando «teorizar la relojería mecánica de la A a la Z», algo que nadie ha hecho antes", nos dice.

Su nombramiento es la culminación lógica de un proceso metódico y científico aplicado a la relojería con la ayuda de equipos multidisciplinarios e iniciada hace unos quince años con el desarrollo del famoso reloj impulsado por micro-correa, el Monaco V4.

Siguieron los cronógrafos a 1/.000 y 5/10.000 fracciones de segundo, el smartwatch TAG Heuer y, más recientemente, el Zenith Defy Lab que sacó a la relojería del dominio de la regulación huygensiana. El hecho de que este científico, que se convirtió en un completo extraño al singular mundo de la relojería, se convirtiera en un industrial al frente de TAG Heuer antes de hacerse cargo de este nuevo instituto, es una prueba convincente de la importancia crucial que ahora se concede a la investigación.

Investigación: una parte integral en cada nivel del Swatch Group

Por su propia estructura, el Swatch Group es un excelente ejemplo de un grupo industrial autónomo, integrado verticalmente, con un pie tanto en la mecánica relojera como en electrónica. Puso a la I + D en el centro de su negocio hace mucho tiempo.

Su unidad de negocio llamada Swatch Group Recherche et Développement SA se fundó en 2005. Actualmente, incluye tres divisiones separadas, Asulab, Moebius (lubricantes) y CDNP (Centro para el Desarrollo de Nuevos Productos). Asulab ’comprende todos los campos técnicos requeridos hoy en día para el desarrollo de sofisticados productos de sincronización modernos’.

Un verdadero laboratorio de I + D para las empresas miembros del Swatch Group, Asulab está activa en microtecnología, microelectrónica, telecomunicaciones, pantallas, sensores y actuadores, así como en materiales e ingeniería de procesos. Desarrolla productos, subsistemas y componentes de relojes técnicamente innovadores y las tecnologías de fabricación necesarias.

Sin este ’laboratorio’ y la estrecha integración del diseño y la fabricación, habría sido difícil producir objetos como el movimiento robótico Sistem51, que ahora forma parte de la gama Tissot más sofisticada y que pronto adquirirá complicaciones adicionales. El mismo Sistem51, por cierto, está abriendo nuevas perspectivas para la producción en masa de movimientos mecánicos.

Rolex Learning Centre
Rolex Learning Centre

Los investigadores se unen en torno al silicio

Las principales marcas independientes, como Rolex y Patek Philippe, no se quedan atrás. Ambas son miembros del Consejo de Administración del CSEM, la rama relojera de la que también forman parte el Swatch Group y Richemont International.

Tras la investigación iniciada por Ulysse Nardin, Rolex, Patek Philippe y el Swatch Group ya se habían unido en el CSEM para realizar una investigación conjunta que culminó en la producción de componentes de reloj en silicio. Además de con el CSEM, los relojeros también han establecido numerosas asociaciones para la investigación y el entrenamiento con la EPFL.

Un ejemplo es la Cátedra Patek Philippe de Diseño Micromecánico y Relojero, inaugurada en 2012 y también conocida como Instant LAB. Su objetivo declarado es «la creación de nuevos mecanismos que incluyan innovación cinemática y tecnológica a escala centimétrica». A la cabeza, el profesor Simon Henein, que tiene una serie de colaboraciones y asociaciones con la industria en su haber (Audemars Piguet es un ejemplo), que está llevando a cabo una serie de proyectos de investigación sobre regulación, así como sobre las formas, funciones, interacciones y flexibilidad de los mecanismos.

De hecho, ningún relojero de hoy en día, incluso los independientes más fanáticamente vinculados a sus bancos relojeros, pueden permitirse el lujo de dejar la investigación.

Este es sólo el comienzo

El hecho de que Rolex haya prestado su nombre al Rolex Learning Centre - la biblioteca única en forma de ola y ágora de conocimiento que se ondula en el centro del campus de la EPFL, una vez más habla de cuánto almacena ahora este relojero de alto calibre en laboratorios.

De hecho, ningún relojero de hoy en día, incluso los independientes más fanáticamente vinculados a sus bancos relojeros, pueden darse el lujo de dejar la investigación. Porque, contrariamente a lo que solemos escuchar, los mecanismos «a escala de centímetros» no están muertos ni mucho menos. Se han reducido a escala nanométrica (en este sentido, ver la investigación de Greubel Forsey), vibran, se doblan y se despliegan, están hechos de aleaciones nunca antes vistas, se hibridizan o incluso se «licuan» (HYT). La investigación de nuevos materiales ha abierto amplias perspectivas, a las que volveremos en detalle en nuestro próximo número.

La factoría de HYT
La factoría de HYT

Entonces, ¿cómo se verá el reloj del futuro? La respuesta seguramente se encontrará en los recovecos de algún laboratorio antes de que llegue al banco del relojero.

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