20. time-keeper



Richard Mille : Material boy

NUEVOS MATERIALES

English Français
julio 2018


Richard Mille : Material boy

El tema recurrente en Richard Mille es la reconciliación de la ligereza y la dureza. Y lo logran al traer nuevos materiales a la relojería, desde el carbono y el titanio hasta el grafeno. Europa Star tuvo la oportunidad de explorar el taller de Richard Mille en el Jura. Esto fue lo que vimos.

S

i se le pidiera que nombrara una marca a la vanguardia de la investigación en materiales innovadores, sin duda sería esta. La nueva dirección relojera tomada por la empresa con sede en Les Breuleux desde 2001 es una mezcla estrechamente entrelazada de nuevas formas, estética audaz y nuevos materiales.

La marca es, por tanto, pionera en la aplicación a la relojería de nuevos tipos de carbono, nuevos usos del zafiro y, más recientemente, la introducción del grafeno, en parte gracias a sus asociaciones en las industrias aeronáutica (Airbus Corporate Jets) y automovilística (McLaren) , donde estos nuevos materiales se integraron hace mucho tiempo. Al llegar a las instalaciones de la marca en el Jura, lo primero que notará es la extensión continua de las instalaciones de producción. Valgine, ProArt y Horométrie, que maneja la distribución de los relojes, y que se agrupan bajo la entidad de Richard Mille. Y entonces la visita comienza.

Valgine y ProArt, los dos pilares de Richard Mille

Valgine fue fundada hace más de un siglo por la familia de Dominique Guenat, asociado de Richard Mille desde el inicio de la empresa. Aquí es donde se montan los relojes, pero también donde se los imagina, ya que el edificio alberga la oficina técnica de la empresa con una fuerza laboral de unas 20 personas. El lugar está impregnado de historia, Valgine ha proporcionado durante mucho tiempo movimientos a los grandes nombres de la relojería local antes de pasar al negocio de las marcas privadas. Mientras trabajaba para Mauboussin, entonces cliente de Valgine, Richard Mille conoció a Dominique Guenat.

RM 50-03 McLaren F1
RM 50-03 McLaren F1

Justo enfrente se encuentran las ultramodernas premisas de ProArt, una estructura fundada en 2013 y encargada de producir las cajas de reloj y de mecanizar ciertos componentes, como las placas base y los puentes. La única excepción, confiada a terceros proveedores, es el diseño de las cajas de zafiro. La instalación de producción de Les Breuleux emplea a unas 150 personas, «incluyendo más del 50% del distrito de Franches-Montagnes», nos dicen, lo que subraya el reclamo de la marca de estar firmemente arraigada en su región al tiempo que hace retroceder los límites de la creatividad relojera y decorar las muñecas de la nueva élite del planeta.

Producción incrementada

El ejercicio que nos ocupa - el de combinar el rigor de los relojeros de Jura con el sentido del estilo de su fundador en modelos inmediatamente identificables a precios por encima de los medios - ha sido hasta ahora muy exitoso para Richard Mille: el año pasado, cuando la industria apenas comenzaba a recuperarse de los cuatro años anteriores, su producción aumentó de 3.500 a 4.000 relojes. Y Richard Mille pretende que no menos de 4.600 modelos dejen sus talleres este año.

Desde 2001, la compañía ha desarrollado siete movimientos propios. «Aquí, los empleados montan relojes de la A a la Z, a diferencia de la forma en que operan otras marcas», subraya Julien Boillat, director técnico de Valgine.

Un equipo está dedicado a los movimientos y otro a las cajas. Cuatro relojeros son específicamente responsables de los tourbillons. La marca también colabora estrechamente con tres especialistas de calibre: Vaucher Manufacture, Dubois Dépraz y Renaud Papi. «Actualmente, Renaud Papi nos proporciona tourbillons, pero pronto tendremos nuestro propio tourbillon propio», explica Julien Boillat.

RM 53-01 Tourbillon
RM 53-01 Tourbillon

El punto de inflexión: Carbon TPT®

Este aumento en la producción va de la mano con la investigación incansable de los materiales. «En este momento estamos siguiendo tres o cuatro pistas sobre nuevos materiales actualmente utilizados en otros sectores y que vamos a introducir en la relojería», explica Julien Boillat. «Eso es lo que hicimos, por ejemplo, con el titanio-aluminio utilizado por Airbus, y el Carbon TPT® utilizado en yates y F1. Estamos probando el mecanizado de estos materiales innovadores gracias a nuestra moderna flota de máquinas.»

Un punto de inflexión en su investigación sobre materiales se logró en 2013 con la colaboración entre Richard Mille y la compañía NTPT® (acrónimo de North Thin Ply Technology), con sede en Renens. Esta empresa es más conocida por desarrollar la fibra de carbono negra ultraligera utilizada en los yates Alinghi.

«En este momento estamos siguiendo tres o cuatro pistas sobre nuevos materiales actualmente utilizados en otros sectores y que vamos a introducir en la relojería.»

Incidentalmente, parte del famoso mástil negro de uno de esos buques aún se encuentra en Richard Mille, utilizado por la marca para sus principales pruebas de carbono. Unas 2.000 cajas en compuesto de carbono TPT® se producirán en ProArt este año, lo que representa alrededor del 40% de todas sus cajas. Sin embargo, el carbono es un material altamente abrasivo que dificulta su mecanización. La solución es usar herramientas, recubiertas de oro. Aun así, cada herramienta debe ser reemplazada después de mecanizar veinte componentes. Fue por supuesto en la muñeca de Rafael Nadal que el modelo RM 35-01 en negro Carbon TPT®, compuesto por 600 capas paralelas del material obtenido por la división de fibra de carbono, fue desvelado en 2014.

Estos diferentes «niveles», de no más de 30 micras de espesor, se impregnan con resina antes de «tejerse» en una máquina dedicada que cambia el ángulo de la trama entre las capas de carbón a 45°. Calentado a 120° C a una presión de 6 bar, el carbón está listo para procesarse en las máquinas CNC de ProArt para formar la caja.

La cuestión de la ligereza

¿Cuáles son las ventajas? Según la marca, Carbon TPT® reduce el riesgo de microfracturas en el material en un 25% y la aparición de microfisuras en un 200% en comparación con otros materiales compuestos. Pero, sobre todo, y más globalmente, el carbono es apreciado por su ligereza y dureza, dos criterios que se justificarían al citarlos como leitmotivs de Richard Mille. Sin mencionar las cualidades estéticas del mecanizado peculiar de este material.

El material más liviano fabricado por la marca, el 27-01 Tourbillon Rafael Nadal, que pesa menos de 19 gramos, tiene una caja de nanotubos de carbono de muy baja densidad. Tenga en cuenta también que su movimiento se realiza en titanio y Lital®, una aleación de litio que contiene aluminio, cobre, magnesio y zirconio y se utiliza en numerosos aviones, incluido el A380, helicópteros, cohetes, satélites y coches de carreras de Fórmula 1. ¡No tiene nada más Richard Millesco que eso!

El cuarzo como nunca lo había visto antes

Pero eso no es todo. Juntos, Richard Mille y NTPT® desarrollaron un nuevo material, el Quartz TPT® de color, que se compone de fibras de cuarzo aplicadas en capas sucesivas. Una vez más, Rafael Nadal lució el primer reloj fabricado con este nuevo material en 2015.

El calibre tourbillon de cuerda manual y la placa base unibody en Carbon TPT® del RM 27-02 están montados en una caja hecha de una mezcla de carbono y cuarzo. La tecnología utilizada para diseñar y mecanizar este material es similar a la que ya se empleó para Carbon TPT®, pero aún más compleja: más de 600 capas de hilos de cuarzo están saturadas con resina blanca, y luego interpuestas entre las capas de Carbon TPT® en un procedimiento que cambia la orientación de las fibras entre cada dos capas en 45°.

«Nuestra nueva flota de máquinas nos permitirá mecanizar Quartz TPT® de más color, cuya producción es aún muy pequeña en comparación con nuestras cajas en titanio y oro», subraya Julien Boillat. Los colores producidos hasta la fecha incluyen amarillo y rojo, blanco, naranja y azul. Además de estas propiedades estéticas, una caja de cuarzo también proporciona una mayor resistencia a las ondas electromagnéticas. Como ya habrá notado, la observación de la muñeca de Rafael Nadal en las pistas de tierra batida de Roland Garros puede revelar algunas sorpresas en términos de materiales, y eso incluye la correa. La marca comenzó a arreglar la correa de muñeca de su campeón con Velcro en 2010.

¿Por qué? «Rafael Nadal juega con sus revéses con ambas manos, y la hebilla le duele», explica Julien Boillat. «Además, estas muñequeras son muy agradables de usar y se pueden ajustar con gran precisión».

RM 71-01 Tourbillon Talisman
RM 71-01 Tourbillon Talisman

El grafeno introducido en 2017

Otro modelo que marcó un punto de inflexión para la marca en términos de investigación de materiales, también en asociación con NTPT®, fue el RM 50-03 McLaren F1, presentado en el SIHH en 2017. Este es el tourbillon cronógrafo de fracción de segundos más ligero en el mundo (38 gramos) y, sobre todo, la primera presencia del grafeno en un reloj. Este nuevo material ha sido objeto de muchas fantasías ya que fue sintetizado en 2004 por Andre Geim en la Universidad de Manchester, ya que tiene una conductividad térmica muy alta.

Muchos científicos ya lo ven revolucionando el almacenamiento de energía en el mundo del futuro, entre muchas otras aplicaciones posibles. Para propósitos de relojería, la marca señala que la resistencia a la rotura del grafeno es 200 veces mayor que la del acero, mientras que es seis veces más liviano. La caja Graph TPT® se fabrica inyectando grafeno en el carbono para que sea más liviano y resistente. Más precisamente, el grafeno se inyecta en la resina en la que se impregnan las fibras de carbono.

Zafiro y otros materiales

Richard Mille también fue uno de los pioneros de las cajas de zafiro, con el lanzamiento del RM 56-01 Tourbillon Sapphire en el SIHH en 2012. Compuesto de cristales de óxidos de aluminio que contienen trazas de otros óxidos para darle su color (titanio y hierro para azul, vanadio para violeta, cromo para rosa, hierro para amarillo y verde), el zafiro es particularmente apreciado por su transparencia. Requiere un mecanizado muy delicado: cuente 1.000 horas de trabajo para producir una caja de zafiro. Su precio supera ampliamente la marca del millón.

En cuanto al titanio, es prácticamente un material tradicional en Richard Mille. Apareció en el primer reloj exhibido por la marca en 2001, el RM 001.

En la última edición del SIHH, la marca destacó la dureza del cristal de zafiro de su modelo RM 53-01 Tourbillon Pablo Mac Donough. El relojero ha patentado un cristal de zafiro laminado diseñado para resistir los golpes que puedan ocurrir durante un juego de polo.

Y así, todos y cada uno de los componentes del reloj pasan a través de los laboratorios de I+D de la marca, donde el objetivo es reconciliar lo que anteriormente parecía ser un opuesto irreconciliable: ligereza y dureza. Pero esta investigación también significa un precio de producción unitario extremadamente alto. Y hasta ahora, la marca no tiene rival en ese aspecto.